11:50 13 Abril 2021
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    Enterrado sob 20 quilômetros de gelo, o oceano subterrâneo da lua Encélado, sexto maior satélite natural de Saturno, parece estar agitado como as correntes oceânicas da Terra.

    Encélado, uma das 82 luas que orbitam Saturno, é coberto por quilômetros de gelo, o que torna sua superfície a mais refletiva do Sistema Solar. A presença de água abaixo da superfície gelada e vários ingredientes químicos tornam este satélite natural um dos mais desejáveis para os cientistas estudarem e procurarem vida extraterrestre.

    Em um novo estudo feito por pesquisadores de instituições variadas, eles afirmam que por baixo do gelo há correntes oceânicas semelhantes às da Terra. A suposição desafia a teoria atual de que o oceano é homogêneo. Os resultados foram publicados na quinta-feira (25) na revista científica Nature Geoscience.

    Os cientistas utilizaram dados obtidos pela sonda Cassini, que examinou Saturno e seu sistema, o anel do planeta e os satélites, bem como o trabalho de outros cientistas como Andrew Thompson, que estuda como o gelo e a água interagem e causam a mistura dos oceanos em torno da Antártica.

    Sonda Cassini da NASA capturou cinco das luas de Saturno
    Sonda Cassini da NASA capturou cinco das luas de Saturno

    Assim como os oceanos da Terra, o de Encélado é salgado. O novo estudo afirma que as variações na salinidade podem servir à força motriz das correntes da lua de Saturno, assim como fazem na Antártica. Além disso, a sonda Cassini mostrou anteriormente que o gelo de Encélado tem espessura variável, é mais fino nas regiões polares do que no equador, o que os cientistas acreditam ter a ver com o derretimento e congelamento do gelo e, segundo o novo estudo, pode afetar as correntes oceânicas.

    "Quando a água salgada congela, ela libera o sal e torna a água ao redor mais pesada, fazendo com que ela afunde […] Saber a distribuição do gelo nos permite colocar restrições aos padrões de circulação", afirma em comunicado Ana Lobo, principal autora do artigo.

    Por que isso é importante?

    Encélado é um dos alvos mais importantes para cientistas em busca de vida extraterrestre. Outro candidato é Europa, lua de Júpiter, que supostamente tem mais água do que todos os oceanos da Terra. No entanto, para que um corpo celeste sustente a vida, deve haver vários ingredientes químicos, tais como carbono, hidrogênio, nitrogênio, oxigênio, fósforo e enxofre.

    A sonda Cassini mostrou que o satélite natural de Saturno tem quase todos esses ingredientes. Além disso, acredita-se que Encélado tenha atividade hidrotérmica em alto mar, anteriormente visto apenas na Terra.

    A agência espacial norte-americana NASA está atualmente testando um protótipo de um rover subaquático, chamado BRUIE, que a agência espacial planeja enviar a Encélado e a Europa em busca de vida extraterrestre.

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